Una transformación sorprendente ha tenido lugar en las dunas debajo de las montañas del Alto Atlas de Marruecos. Contra la arena amarilla miles de espejos curvados, cada uno más alto que un ser humano, se colocan en filas. Estos son parte de una planta generadora de energía solar que está cambiando rápidamente la forma en que todo el continente produce su electricidad.

Los espejos cubren un área de aproximadamente 1,4 millones de metros cuadrados, aproximadamente del mismo tamaño que la capital francesa, la ciudad de París.

La primera fase de esta planta generó suficiente electricidad para alimentar 650,000 hogares cuando se encendió en 2016.

Para 2020, o incluso antes, se espera que la planta de energía solar de $ 9 mil millones genere 580 megavatios (MW), electricidad suficiente para alimentar a más de un millón de hogares.

Quizás lo más importante es que la granja solar, cerca de la ciudad de Ouarzazate, conocida como la puerta de entrada al desierto, también podría ser la puerta de entrada a una nueva era de producción de energía más limpia en África.

Simbólicamente, el nombre de la planta – Noor – es una palabra árabe que significa “luz” y su éxito podría marcar el comienzo de una nueva industria para un país que hasta hace poco importó el 97% de sus necesidades energéticas.

En un futuro muy cercano, Marruecos pretende convertirse en un exportador de suministros de energía a Europa, así como a otras partes del continente africano y al mundo árabe de habla más amplia.

Los paneles solares Noor emiten un zumbido mientras se desplazan para rastrear el sol, que brilla hasta 3.600 horas al año en el desierto, lo que le da a Marruecos uno de los niveles más altos del mundo de potencial de energía solar.

Noor 1, la primera fase construida en Ouarzazate, proporciona 160 MW de la capacidad máxima de 580 MW y ya ha reducido las emisiones de carbono de Marruecos en cientos de miles de toneladas al año, dicen sus diseñadores.

Se espera que otras tres fases del proyecto estén en funcionamiento a mediados de 2018, dijo en febrero Mustapha Bakkoury, jefe de la Agencia Marroquí para la Energía Sostenible.

Marruecos planea generar el 42% de su energía a partir de energías renovables para el año 2020, llegando al 52% para el año 2030, con energía solar, eólica e hidroeléctrica, cada uno proporcionando un tercio del total.

El país está en camino de lograr ese objetivo. La energía renovable ya estaba suministrando el 34% de la producción de energía eléctrica del reino para fines de 2017, según el gobierno.

El sitio de Noor ha utilizado métodos innovadores para generar y almacenar los rayos del sol, en particular los últimos avances en energía solar concentrada.

Los zumbantes espejos de seguimiento de las primeras dos fases concentran los rayos del sol sobre un aceite sintético que corre a través de las tuberías y lo calienta a 350 ° C (662 ° F), creando vapor de agua que impulsa un generador de turbina. Esto es similar a la forma en que se utilizan los combustibles fósiles para generar electricidad, pero reemplaza los combustibles que producen dióxido de carbono con la luz solar como fuente de energía.

Pero Noor 3 consistirá en una única gran torre rodeada por unos siete mil espejos planos que rastrearán y reflejarán los rayos del sol hacia un receptor en su pináculo.

Las sales fundidas dentro de la torre capturarán y almacenarán el calor, por lo que no habrá necesidad de aceite sintético. Los expertos dicen que esta es una forma más eficiente de almacenar la energía del calor del sol y necesita mucho menos espacio que los conjuntos de espejos actuales.

La demanda máxima se alcanza después de que se haya puesto el sol, y las fases 1 y 2 almacenan parte de la energía en arenas fundidas. Estos pueden seguir produciendo energía por hasta tres horas.

Sin embargo, se espera que la capacidad de almacenamiento en fases posteriores aumente entre siete y ocho horas después de la puesta del sol.

La construcción de capacidad solar a una escala tan grande podría tener implicaciones importantes para el futuro de la generación de energía en el continente en general, según uno de los mayores patrocinadores de Noor.

Mafalda Duarte, gerente de Climate Investment Funds (CIF), dijo a The Guardian en 2016 que: “Marruecos muestra un liderazgo real y reduce el costo de la tecnología en el proceso”.

Otros inversores en el complejo solar de Ouarzazate incluyen el banco de inversión alemán KfW, el Banco Africano de Desarrollo, el Banco Mundial y el Banco Europeo de Inversiones (BEI).

Fuente: Revista Energía